Cancro / Oncologia

Combattere il cancro al cervello con il virus Zika

Il glioblastoma, una forma di cancro al cervello, è incredibilmente difficile da trattare. Secondo una recente serie di esperimenti, potrebbe presto essere trattato con il vaccino contro il virus Zika.

In superficie, il virus Zika sembra avere poco in comune con il glioblastoma, una forma aggressiva di cancro al cervello.

Tuttavia, condividono più somiglianze di quanto si possa immaginare.

I ricercatori stanno attualmente tentando di sfruttare il loro terreno comune nella battaglia contro questo formidabile tipo di cancro.

Gli autori dello studio affermano che il glioblastoma causa circa 15.000 decessi negli Stati Uniti all'anno.

Anche se il tumore risponde alla terapia, quasi sempre ritorna, rendendolo praticamente incurabile. Può continuare a tornare perché, dopo il trattamento, si nasconde nel tessuto cerebrale nelle vicinanze sotto forma di cellule staminali di glioblastoma (GSC).

Sono state queste cellule staminali a dare ai ricercatori una pausa di riflessione. Pei-Yong Shi, Ph.D. – del ramo medico dell'Università del Texas a Galveston – dice, "Durante l'epidemia di Zika, abbiamo appreso che il virus infetta preferenzialmente cellule progenitrici neurali nel feto e causa la devastante microcefalia vista in bambini nati da madri infette".

Gli altri coautori dell'ultimo studio sono stati Jianghong Man, del National Center of Biomedical Analysis e Cheng-Feng Qin, dell'Accademia cinese delle scienze mediche militari, entrambi a Pechino, in Cina. I loro risultati sono stati pubblicati di recente sulla rivista mBio.

Le GSC condividono alcune proprietà con cellule progenitrici neurali – o cellule capaci di differenziarsi in diversi tipi di cellule cerebrali – e hanno dato ai ricercatori un indizio.

L'uomo spiega: "Abbiamo stabilito la connessione che forse il virus Zika potrebbe anche infettare in modo specifico le GSC".

Terreno comune

In studi precedenti che utilizzavano un modello murino di glioblastoma, i ricercatori hanno dimostrato che il virus Zika può attaccare le GSC in laboratorio. Hanno anche scoperto che il virus Zika era meno efficace nell'attaccare il tessuto cerebrale che si era già differenziato in diversi tipi di cellule.

"Se potessimo trovare un modo per indirizzare in modo mirato quelle GSC che sono la fonte della ricorrenza, allora ciò potrebbe fornire un'opzione per prevenire il ripetersi o addirittura una cura".

Cheng-Feng Qin

La prima priorità degli investigatori era quella di assicurarsi che potessero trovare un modo sicuro per introdurre il virus Zika ai pazienti. A questo scopo, il laboratorio di Shi ha sviluppato un vaccino Zika attenuato che hanno chiamato ZIKV-LAV.

Un virus attenuato è ancora praticabile o "vivo", ma è stato modificato per renderlo più sicuro. In questo caso, hanno eliminato una piccola sezione del genoma per impedirne la replica con la stessa facilità.

Nei test, ZIKV-LAV non era virulento e proteggeva sia i topi che i primati non umani contro l'infezione da Zika. Quando il vaccino è stato iniettato nel cervello dei topi, sembra che non ci siano effetti collaterali fisici o comportamentali.

Test del vaccino sul tessuto umano

Per il prossimo passo, gli scienziati hanno testato se il virus potesse uccidere i GSC in un modello murino. La metà dei topi è stata iniettata con GSC derivate dall'uomo; l'altra metà ha ricevuto gli stessi GSC con l'aggiunta di ZIKV-LAV.

I topi che hanno ricevuto solo GSC hanno sviluppato tumori rapidamente, ma i topi che hanno ricevuto GSC e il vaccino hanno mostrato una crescita tumorale ritardata. Sono anche sopravvissuti significativamente più a lungo.

I ricercatori sperano che, in futuro, il vaccino Zika possa essere somministrato ai pazienti al momento dell'intervento; in questo modo, come Qin lo descrive, i virus possono "dare la caccia alle GSC ed eliminarle", prevenendo così la ricorrenza del tumore.

Nella parte finale dello studio, gli scienziati hanno voluto approfondire ulteriormente i meccanismi che consentono al virus Zika di distruggere i GSC. Per fare questo, hanno confrontato i messaggi RNA di GSC standard con GSC che erano stati trattati con ZIKV-LAV.

Da questi dati, hanno concluso che nelle cellule trattate con ZIKV-LAV, è stata attivata una risposta antivirale, portando a infiammazione ed eventuale morte cellulare.

Anche se i risultati sono incoraggianti, questo è solo l'inizio. Successivamente, i ricercatori vogliono lavorare con i medici per verificare la sicurezza di ZIKV-LAV.

Inoltre, ora che capiscono un po 'di più su come il vaccino uccide le GSC, potrebbero armeggiare con ZIKV-LAV per renderlo più letale per le GSC.

Shi desidera sfruttare al massimo le capacità letali del virus, affermando: "Come virologo, vedo che dovremmo sfruttare il lato" cattivo "dei virus, che dovrebbero svolgere un ruolo nel trattamento del cancro".

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