Cancro / Oncologia

Cellule immunitarie 'riprogrammabili' per attaccare i tumori del cancro

Le cellule tumorali possono essere obiettivi infidi sia per gli agenti terapeutici sia per la linea di difesa naturale del corpo – il sistema immunitario. Ma un nuovo approccio ai macrofagi "ricablatori", patogeni del corpo e mangiatori di detriti, potrebbe offrire un nuovo impulso all'immunoterapia del cancro.

L'immunoterapia è un tipo di trattamento che si concentra sull'aumento della risposta immunitaria del corpo contro i tumori del cancro.

Questo tipo di terapia è diventato più popolare negli ultimi anni e i ricercatori hanno fatto della priorità capire meglio come le cellule tumorali e le cellule immunitarie specializzate interagiscono tra loro.

In un nuovo studio, un team di ricercatori dell'Abramson Cancer Center dell'Università della Pennsylvania a Philadelphia, la PA ha studiato come "stimolare" i macrofagi per attaccare le cellule tumorali.

I macrofagi sono globuli bianchi che fanno parte del sistema immunitario e il cui ruolo è quello di "mangiare" particelle estranee potenzialmente dannose, nonché di eliminare i detriti cellulari.

Le cellule tumorali, spiegano gli investigatori, normalmente si proteggono da queste cellule immunitarie inviando loro un segnale che si traduce come "non mangiarmi" attraverso una proteina chiamata CD47.

Nell'attuale ricerca – i cui risultati appaiono nella rivista Nature Immunology – il team ha trovato un modo per "ricablare" i macrofagi in modo che ignorassero il segnale "non mangiarmi" del CD47 e iniziasse ad attaccare i tumori del cancro.

"Innescare" le cellule immunitarie contro il cancro

I ricercatori spiegano che semplicemente bloccando i segnali "non mangiarmi" che i tumori del cancro trasmettono non sempre portano i macrofagi a montare il loro attacco.

Per questo motivo, utilizzando un modello di topo, il team ha testato un metodo di attivazione e "innesco" di queste cellule immunitarie per colpire i tumori.

"Si scopre che i macrofagi devono essere innescati prima che possano andare al lavoro, il che spiega perché i tumori solidi possano resistere al trattamento con gli inibitori CD47 da soli", osserva l'autore senior dello studio, il dott. Gregory Beatty.

Nei loro modelli murini, i ricercatori hanno utilizzato CpG, un tipo di molecola di DNA sintetica a filamento singolo, che funge da antitumorale, stimolante della risposta immunitaria per attivare i macrofagi.

A seguito di questo intervento, i ricercatori hanno scoperto che i topi con macrofagi attivati ​​con CpG hanno subito una rapida riduzione del tumore e hanno avuto tassi di sopravvivenza più lunghi.

Il team si aspettava che – oltre all'attivazione iniziale di CpG – i macrofagi avrebbero anche bisogno di un "aiutante" secondario, come un inibitore CD47, per consentire loro di "mangiare" efficacemente le cellule tumorali.

Tuttavia, furono sorpresi nel vedere che anche quando le cellule cancerose esprimevano alti livelli di CD47, i macrofagi che avevano attivato erano in grado di "ignorare" il forte segnale "non mangiarmi" e andare ad attaccare i tumori.

"È necessario un cambiamento nel metabolismo"

Per capire perché è successo, il Dr. Beatty e il team hanno analizzato il metabolismo dei macrofagi dopo l'attivazione. Hanno notato che l'attività metabolica di queste cellule immunitarie si era spostata ei macrofagi si affidavano sia alla glutammina (un amminoacido) che al glucosio (uno zucchero semplice) per il loro fabbisogno energetico.

I ricercatori ritengono che sia stato questo cambiamento a consentire ai macrofagi di trattare efficacemente le cellule tumorali.

"Il cancro non si restringe senza l'aiuto di macrofagi e macrofagi che hanno bisogno del giusto combustibile per mangiare le cellule tumorali e ridurre i tumori", osserva il dott. Jason Mingen Liu, autore principale dello studio.

"Per fare questo, è necessario uno spostamento del metabolismo per orientare l'energia nella giusta direzione: è il metabolismo che in ultima analisi consente ai macrofagi di ignorare i segnali dicendo loro di non fare il loro lavoro".

Dr. Jason Mingen Liu

Dr Beatty, Mingen Liu e il team suggeriscono che i ricercatori devono ora lavorare ulteriormente sui macrofagi e sul loro metabolismo. Spiegano che numerosi farmaci che la medicina attualmente utilizza nel trattamento del diabete e delle malattie cardiovascolari, ad esempio, possono influenzare l'attività metabolica di queste cellule. Tuttavia, non è chiaro in che modo queste interazioni potrebbero influenzare i risultati dell'immunoterapia del cancro.

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