Cancro / Oncologia

Cancro: anche il tessuto sano è "crivellato di mutazioni"

Il cancro si sviluppa a causa di mutazioni nel nostro DNA. Tuttavia, fino ad ora, si sapeva poco di come le mutazioni si accumulassero nel tessuto sano nel tempo. Un nuovo studio fornisce nuovi dettagli.

Mentre le persone invecchiano, le mutazioni nel loro DNA si accumulano lentamente. Le mutazioni nel tessuto sano sono conosciute come mutazioni somatiche.

Poiché il cancro è il risultato di un accumulo di mutazioni genetiche, capire come queste si sommano nel tempo è fondamentale per comprendere come la malattia inizia il suo percorso.

Questo accumulo lento e incrementale di mutazioni è probabilmente anche una parte importante del processo di invecchiamento.

Fino a poco tempo fa, è stato difficile stabilire con precisione il modo in cui le mutazioni somatiche si comportano nel tempo; questo è principalmente dovuto a sfide tecniche.

Un nuovo documento, pubblicato all'inizio di questa settimana sulla rivista Science, analizza in primo luogo come le cellule si mutano e competono l'una con l'altra nel tessuto sano nel corso di una vita.

Mutazioni di grafici in cellule sane

I ricercatori, dal Wellcome Sanger Institute e dall'Unità di tumore MRC dell'Università di Cambridge, entrambi nel Regno Unito, hanno prelevato campioni di tessuto sano dagli esofagi di nove individui di età compresa fra i 20 ei 75 anni. Nessuna di queste persone ha avuto alcuna storia di cancro esofageo o altri problemi medici con quella parte del loro corpo.

Successivamente, hanno eseguito il sequenziamento dell'intero genoma per mappare la presenza di cellule mutate in questi campioni sani.

Hanno scoperto che, con loro sorpresa, le persone sui 20 anni avevano centinaia di mutazioni in ogni cellula. Nei partecipanti più anziani, questa cifra è salita a più di 2.000 per cella. Tuttavia, i ricercatori hanno scoperto che solo i cambiamenti in specifici geni hanno avuto un impatto significativo.

Le mutazioni in alcuni geni davano alle cellule un vantaggio competitivo, il che significava che, divise e conquistate, superavano le cellule senza la mutazione e colonizzavano grandi macchie di tessuto; questo ha creato un patchwork di cellule mutanti.

Entro la mezza età, più della metà delle cellule di un esofago sano potrebbe portare mutazioni nei geni del cancro.

Il principale autore congiunto, il prof. Phil Jones, afferma: "Al microscopio, il tessuto esofageo sembrava completamente normale – proveniva da individui sani che non presentavano segni di cancro. Dopo aver studiato la genetica, siamo rimasti scioccati nel vedere che l'esofago era sano crivellato di mutazioni Abbiamo scoperto che nel momento in cui un individuo raggiunge la mezza età, probabilmente ha più mutante rispetto alle cellule normali ".

Scavando nei geni correlati al cancro

Gli scienziati erano particolarmente interessati a un gene mutato noto come TP53. Questo gene è presente praticamente in tutti i tumori esofagei. Hanno scoperto che era già mutato nel 5-10% delle cellule normali. Gli autori ritengono che il cancro possa svilupparsi da questo sottoinsieme di cellule.

Un altro gene di interesse era il gene NOTCH1, che è essenziale nella divisione cellulare. Dalla mezza età, quasi la metà di tutte le cellule aveva mutazioni in questo gene.

In effetti, le mutazioni NOTCH1 erano più prevalenti nei tessuti sani rispetto al cancro esofageo. Ciò solleva nuove domande sul ruolo dei geni nel cancro; contrariamente all'opinione popolare, i mutanti NOTCH1 potrebbero proteggere dal cancro.

"Per anni abbiamo sequenziato i genomi del cancro e cercato i geni che sono comunemente mutati tra i pazienti.Abbiamo assunto che le mutazioni comuni sono quelle che guidano il cancro", spiega il primo autore congiunto, Dr. Jo Fowler.

"Tuttavia," continua Dr, Fowler, "Ora abbiamo esaminato i tessuti normali, siamo stati sorpresi di scoprire che un gene comunemente associato al cancro esofageo, NOTCH1, era più mutato nelle cellule normali delle cellule tumorali."

Questo potrebbe cambiare il modo in cui i ricercatori si avvicinano allo studio della tumorigenesi, che è la formazione o la produzione di un tumore o di una crescita.

"Questi risultati suggeriscono che gli scienziati potrebbero aver bisogno di ripensare il ruolo di alcuni geni del cancro alla luce del sequenziamento dei tessuti normali".

Dr. Jo Fowler

L'attuale studio offre un nuovo modo di pensare alle origini dei tumori esofagei. Il fatto che un esofago "sano" abbia dimostrato di essere una fitta rete di cellule mutanti che trasportano mutazioni genetiche correlate al cancro potrebbe spronare i ricercatori in nuove direzioni.

I risultati gettano nuova luce sul modo in cui le nostre cellule si sviluppano invecchiando. Come autore principale in comune, il dott. Inigo Martincorena del Wellcome Sanger Institute afferma: "È straordinario che fino ad ora non fossimo stati a conoscenza della portata di questo fenomeno".

Il dott. Martincorena continua: "Solleva anche molte domande su come queste mutazioni possano contribuire all'invecchiamento e ad altre malattie, aprendo strade interessanti per la ricerca futura".

I riflettori della ricerca sul cancro potrebbero iniziare a spostarsi ulteriormente verso lo studio del tessuto sano; La prof.ssa Karen Vousden del Cancer Research U.K., che ha finanziato in parte lo studio, afferma: "Come ricercatori sul cancro, non possiamo sottovalutare l'importanza di studiare il tessuto sano."

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