Tumore al seno

Cancro al seno: la terapia ormonale può solo mettere alcune cellule in "sonno"

Perché a volte il carcinoma mammario si ripresenta dopo il trattamento? Un nuovo studio suggerisce che in parte la risposta potrebbe risiedere nell’effetto della terapia ormonale adiuvante su alcune cellule tumorali.

“Per molto tempo gli scienziati hanno discusso se le terapie ormonali – che sono un trattamento molto efficace e salvano milioni di vite – funzionano uccidendo le cellule del cancro al seno o se i farmaci le portano in uno stato dormiente” dormiente “”, afferma Luca Magnani, che è un ricercatore principale presso la Facoltà di Medicina dell’Imperial College di Londra nel Regno Unito.

“Questa è una domanda importante poiché i trattamenti ormonali vengono utilizzati sulla maggior parte dei tumori al seno”, osserva.

Magnani e colleghi dell’Imperial College di Londra, l’Università di Milano in Italia e l’Yonsei University College of Medicine di Seoul, in Corea del Sud – tra le altre istituzioni accademiche – hanno recentemente approfondito questo dibattito, studiando circa 50.000 cellule singole di carcinoma mammario umano.

Nel loro studio, i ricercatori hanno esaminato l’effetto della terapia endocrina adiuvante – un tipo di terapia ormonale – su queste diverse cellule di carcinoma mammario.

“I nostri risultati suggeriscono che i farmaci possono effettivamente uccidere alcune cellule e trasformarne altre in questo stato dormiente. Se possiamo svelare i segreti di queste cellule dormienti, potremmo essere in grado di trovare un modo per prevenire il ritorno del cancro, sia trattenendo le cellule modalità di sonno permanente o svegliandoli e uccidendoli “, spiega Magnani.

Le scoperte dei ricercatori ora appaiono sulla rivista Nature Communications.

I risultati fanno sorgere ulteriori domande

I medici di solito raccomandano terapie ormonali per il trattamento dei tumori mammari positivi al recettore degli estrogeni, in cui le cellule tumorali crescono e si diffondono interagendo con un ormone chiamato estrogeno.

L’American Cancer Society nota che questi costituiscono la maggioranza – circa i due terzi – dei casi di cancro al seno.

In genere, un corso di terapia ormonale segue un intervento chirurgico per la rimozione del tumore e, sebbene questa strategia abbia successo in molti casi, alcune persone sperimentano una ricaduta. Questo può portare a metastasi – uno stato in cui le cellule tumorali si diffondono in tutto il corpo, rendendo più difficile per i medici individuare e trattare.

“Questa strategia ritarda in modo significativo la ricaduta clinica ma non la abroga completamente, poiché circa il 3% dei pazienti ogni anno ritorna con una recidiva palese, portando inevitabilmente a un ulteriore sviluppo metastatico”, scrivono i ricercatori nel loro documento di studio.

Nello studio, Magnani e colleghi hanno scoperto che mentre la terapia ormonale adiuvante ha effettivamente ucciso la maggior parte delle cellule tumorali che hanno esposto ad essa, ha solo mandato alcune cellule tumorali in uno stato dormiente.

Questo stato può essere temporaneo, nel senso che esiste la possibilità che queste cellule tumorali si “risveglino” in seguito, portando alla formazione di nuovi tumori.

“Queste cellule dormienti sembrano essere uno stadio intermedio in cui le cellule diventano resistenti ai farmaci antitumorali”, ipotizza il co-autore dello studio Dr. Iros Barozzi. “I risultati suggeriscono anche che i farmaci in realtà innescano le cellule tumorali per entrare in questo stato dormiente”, aggiunge il Dr. Barozzi.

Inoltre, gli “esperimenti dei ricercatori suggeriscono che queste cellule dormienti hanno maggiori probabilità di viaggiare intorno al corpo”, secondo un altro co-autore dello studio, il dott. Sung Pil Hong. Tuttavia, come e perché alcune cellule cancerose diventano dormienti e quali fattori possono contribuire al loro risveglio rimangono un mistero.

“Loro [le cellule dormienti] potrebbero quindi” svegliarsi “una volta in altri organi del corpo e causare tumori secondari. Tuttavia, non sappiamo ancora come queste cellule si trasformino nella modalità di sonno – e cosa potrebbe indurle a svegliarsi. Queste sono domande che devono essere affrontate con ulteriori ricerche. ”

Dr. Sung Pil Hong

Nonostante questi risultati preliminari, i ricercatori sottolineano che le terapie ormonali sono una strategia molto efficace contro il cancro al seno. Per comprendere meglio la meccanica in gioco, i possibili pericoli e come affrontarli, gli investigatori consigliano che sono necessarie ulteriori ricerche.

La dott.ssa Rachel Shaw, che è responsabile delle informazioni sulla ricerca presso Cancer Research UK – un ente di beneficenza per la ricerca e la consapevolezza sul cancro che ha parzialmente finanziato il recente studio – spiega anche che i risultati attuali suggeriscono una nuova strada per la ricerca sul cancro.

“Sebbene i trattamenti per il carcinoma mammario abbiano solitamente successo, il cancro ritorna per alcune donne, portando spesso con sé una prognosi peggiore. Capire perché a volte il tumore al seno ritorna è essenziale per aiutarci a sviluppare trattamenti migliori e prevenire che ciò accada”, osserva il dott. Shaw.

“Questo studio evidenzia un percorso chiave che i ricercatori possono ora esplorare per affrontare le cellule tumorali” dormienti “che possono svegliarsi anni dopo il trattamento, il che potrebbe potenzialmente salvare la vita a molte più donne con la malattia”, spiega.

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