Medicina sportiva / Fitness

Aumento della memoria: esercizio unico efficace come l'allenamento di 12 settimane

I ricercatori sono ben consapevoli dei benefici che l’esercizio fisico porta alla mente e al corpo. Ma quanto durano questi effetti positivi, specialmente per quanto riguarda il cervello? E con quale frequenza dovremmo esercitare?

Numerose ricerche recenti hanno dimostrato che l’esercizio fisico può apportare una quantità impressionante di benefici per la salute e il benessere.

Ad esempio, accumulare prove suggerisce che l’esercizio fisico può aiutare ad alleviare la depressione e aiutare a mantenere la salute metabolica e la salute del cervello.

Gli effetti positivi dell’esercizio su quest’ultimo, in particolare sulla memoria e su altre abilità cognitive, sono di particolare interesse per i ricercatori che si concentrano sulla prevenzione del declino cognitivo correlato all’età e clinico.

Alcune delle principali domande che i ricercatori si pongono sono: di quanto esercizio fisico ha bisogno una persona per migliorare la salute del cervello e per quanto tempo durano questi effetti positivi? E, più precisamente: quali sono gli effetti dell’esercizio fisico sulle capacità cognitive degli anziani?

Queste sono alcune delle domande che un nuovo studio dell’Università dell’Iowa ha recentemente affrontato. I risultati della ricerca, presentati in Medicina e scienza in Sport ed esercizio fisico, ci consentono di comprendere meglio i modi in cui l’esercizio fisico può aiutare a mantenere la mente acuta.

Potenziale per vantaggi immediati

Per la prima parte del presente studio, i ricercatori hanno voluto scoprire in che modo un singolo esercizio di esercizio fisico ha influenzato la memoria di lavoro negli adulti più anziani. La memoria di lavoro è la forma di memoria a breve termine che svolge un ruolo chiave nei processi decisionali.

Il team ha reclutato 34 partecipanti sani, di età compresa tra 60 e 80 anni, che avevano riferito di non esercitarsi regolarmente. I ricercatori hanno chiesto a questi partecipanti di allenarsi usando una cyclette in due sessioni.

Nella prima sessione, l’esercizio era leggero, ma nella seconda era più impegnativo e faticoso. In ogni sessione, i partecipanti hanno pedalato per 20 minuti.

Prima e dopo ogni sessione, ogni partecipante è stato sottoposto a scansioni MRI che mostravano l’attività cerebrale nelle regioni collegate ai processi di memoria di lavoro. I partecipanti hanno anche svolto test di memoria.

Il test ha riguardato la visualizzazione di immagini di otto volti che si alternavano, come flashcard, ogni 3 secondi. I partecipanti hanno dovuto riconoscere quando la faccia che stavano guardando era apparsa in precedenza due “carte”.

I risultati sono stati contrastanti. Dopo solo un periodo di esercizio, alcuni dei partecipanti hanno sperimentato una migliore connettività cerebrale tra tre regioni – il lobo temporale mediale, la corteccia parietale e la corteccia prefrontale – che sono tutte collegate alla memoria e al recupero della memoria.

Anche i partecipanti con maggiore connettività tra queste aree hanno fatto meglio sul test della memoria di lavoro. Tuttavia, c’erano anche partecipanti la cui memoria di lavoro non beneficiava molto di un singolo esercizio.

I ricercatori hanno anche osservato che, per le persone la cui connettività cerebrale è aumentata dopo un periodo di esercizio, i benefici sono durati solo per un breve periodo.

Ma i risultati di questa parte dello studio indicano anche che l’impatto positivo dell’esercizio fisico sul cervello può essere immediato.

“I vantaggi possono esserci molto più rapidamente di quanto si pensi”, afferma la coautrice di studio Michelle Voss, Ph.D., assistente professore nel dipartimento di scienze psicologiche e cerebrali dell’Università dello Iowa.

“La speranza è che molte persone continuino così perché quei benefici per il cervello sono temporanei. Comprendere esattamente quanto durano i benefici dopo una singola sessione e perché alcuni benefici più di altri, sono direzioni entusiasmanti per la ricerca futura, “osserva.

Cogliere i benefici ‘giorno per giorno’

Successivamente, i ricercatori hanno chiesto ai partecipanti di intraprendere un programma di allenamento aerobico di 12 settimane. Ogni sessione ha comportato 50 minuti di allenamento in cyclette e si sono verificati tre volte a settimana.

Il team ha anche diviso i partecipanti in due gruppi: un gruppo ha ricevuto istruzioni per pedalare con intensità moderata, mentre l’altro si è impegnato in esercizi più leggeri, con pedali che ruotavano automaticamente. Ancora una volta, i volontari sono stati sottoposti a scansioni MRI e test di memoria all’inizio e alla fine del periodo di 12 settimane.

Alla fine della sperimentazione, i ricercatori hanno scoperto che la maggior parte dei partecipanti di entrambi questi gruppi ha mostrato una migliore connettività cerebrale e migliori prestazioni nel test della memoria di lavoro. Tuttavia, i benefici non erano maggiori dopo il programma di allenamento di 12 settimane rispetto al seguire un singolo esercizio.

“Il risultato che una singola sessione di esercizio aerobico imita gli effetti di 12 settimane di allenamento […] ha importanti implicazioni, sia dal punto di vista pratico che teorico”, scrivono i ricercatori nel loro studio.

“Un’implicazione di questo studio è: potresti pensare ai benefici giorno dopo giorno”, osserva Voss. L’esercizio fisico regolare, spiega, potrebbe significare beneficiare della stessa spinta cerebrale ogni volta che siamo fisicamente attivi.

“In termini di cambiamento comportamentale e benefici cognitivi derivanti dall’attività fisica, puoi dire: ‘Sarò solo attivo oggi. Ne trarrò beneficio.’ Quindi, non devi pensarci come se ti allenassi per una maratona per ottenere una sorta di picco ottimale di prestazioni. Potresti semplicemente lavorarci giorno per giorno per ottenere quei benefici “.

Michelle Voss, Ph.D.

Lo studio, tuttavia, deve affrontare alcune limitazioni, come ammettono i suoi autori. Si concentrava su una piccola, omogenea coorte di persone il cui cervello e corpo erano sani.

Per ora, Voss e il team mirano a saperne di più sul modo in cui l’esercizio fisico influenza le capacità cognitive per un lungo periodo. Attualmente stanno lavorando a un periodo di prova più ampio di 5 anni.

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