Aterosclerosi: le scansioni individuano l'infiammazione nelle arterie prima che si induriscano

Quando le placche si sono formate nelle arterie, il processo di aterosclerosi, una condizione che può portare a infarti e ictus, è già in corso. Ora, utilizzando la tecnologia di imaging avanzata per individuare l’infiammazione delle arterie, gli scienziati hanno per la prima volta trovato un modo per monitorare la condizione prima che le placche si sviluppino.

La scoperta, che appare in un recente articolo del Journal of the American College of Cardiology, dovrebbe portare a diagnosi e trattamenti migliori dell’aterosclerosi, affermano i ricercatori dello studio, che lavorano presso il Centro Nacional de Investigaciones Cardiovasculares (CNIC) in Spagna.

Sebbene gli scienziati ora capiscano che l’aterosclerosi è una malattia persistente e infiammatoria, non è chiaro quanta infiammazione esiste e come si sviluppa, nelle prime fasi della malattia.

Il recente studio risolve questo deficit utilizzando una forma avanzata di tomografia a emissione di positroni / risonanza magnetica (PET / MRI) per rilevare l’inizio di un’infiammazione delle arterie in persone che avevano già alcune placche aterosclerotiche in alcune delle loro arterie.

Lo studio fa parte del processo di Progression of Early Subclinical Atherosclerosis (PESA) che sta valutando le fasi pre-sintomatiche dell’aterosclerosi in oltre 4.000 dipendenti di mezza età del Gruppo Banco de Santander a Madrid, in Spagna.

L’autore dello studio, dott. Valentín Fuster, direttore del CNIC, è il principale ricercatore del processo PESA, che è il primo ad utilizzare le tecniche PET / MRI su una così ampia coorte di persone.

Spiega che non è stato molto tempo fa che tutte le conoscenze su come si è sviluppata l’aterosclerosi provenivano solo dalle autopsie.

“Oggi per la prima volta”, aggiunge, “presentiamo, con una tecnologia di imaging molto avanzata, come si sviluppa la malattia aterosclerotica nelle persone”.

Egli osserva che mentre gli individui possono sembrare sani, “possiamo già vedere come si evolvono diversi aspetti del processo aterosclerotico.”

Arterie e aterosclerosi

Le arterie sono le navi che trasportano sangue ricco di sostanze nutritive e ossigeno al cuore e al resto del corpo.

L’aterosclerosi si verifica quando grasso, calcio, colesterolo e altri materiali si depositano all’interno delle pareti delle arterie per formare placche. Le placche possono accumularsi all’interno di qualsiasi arteria, incluse quelle che portano sangue al cuore, cervello, arti, reni e area pelvica.

Col passare del tempo, le placche si induriscono. Le placche indurenti irrigidiscono e restringono le arterie, riducendo il flusso sanguigno e l’apporto di ossigeno e sostanze nutritive alle cellule e ai tessuti.

Questo processo può portare a conseguenze cardiovascolari potenzialmente fatali, come malattie cardiache, infarto e ictus.

Secondo i dati che l’American Heart Association aiuta a compilare, malattie cardiache, ictus e altre condizioni cardiovascolari sono state la “causa sottostante” di 840.678 decessi negli Stati Uniti nel 2016, che rappresentano circa 1 su 3 decessi negli Stati Uniti quell’anno.

“Stiamo parlando del killer numero uno oggi nel mondo”, afferma Dr Fuster.

Potenziale predittore di placche aterosclerotiche

Il dottor Fuster ei suoi colleghi hanno dimostrato che l’infiammazione delle arterie “è molto diffusa in individui di mezza età con aterosclerosi subclinica nota”. Ciò era particolarmente evidente nelle regioni delle arterie che non avevano ancora sviluppato placche.

Essi suggeriscono che “uno stato infiammatorio arterioso” potrebbe essere un predittore per lo sviluppo successivo di placche e malattia aterosclerotica.

L’indagine ha coinvolto l’analisi di risultati avanzati di imaging PET / MRI per 755 partecipanti allo studio PESA. La loro età media era di 49 anni, e tutti avevano subito esami che avevano rivelato la presenza di accumulo di calcio o placche in alcune arterie.

La prima autrice, Leticia Fernández-Friera, cardiologa del CNIC e dell’ospedale universitario HM Monteprincipe di Madrid, afferma di aver esaminato tre tipi principali di arteria: “le arterie carotidi che forniscono sangue alla testa, l’aorta, la più grande del corpo arteria e le arterie ileofemoral, che forniscono sangue alle gambe “.

Utilizzando l’avanzata tecnologia di imaging, il team ha scoperto che l’infiammazione era evidente solo nel 10% circa delle placche che si erano già formate.

La maggior parte dell’infiammazione era nelle regioni arteriose senza placche aterosclerotiche. Più della metà delle persone ha avuto questo tipo di infiammazione della placca, con la maggior parte di esso che si verificano nelle arterie femorali.

Dove le placche mostravano segni di infiammazione, tendevano ad essere più grandi, contenevano più colesterolo ed erano più probabili nei rami delle arterie femorali.

Infiammazione legata a più fattori di rischio

La dott.ssa Fernández-Friera afferma di aver scoperto che “l’infiammazione era associata alla presenza di più fattori di rischio: l’obesità e il fumo, in particolare, erano predittori indipendenti della presenza di infiammazione arteriosa”.

Il dott. Fuster spiega che i risultati mostrano come, grazie alla potenza della tecnologia, sia ora possibile avere “immagini vive” di infiammazione che possono portare all’aterosclerosi mentre sta accadendo.

Questo dovrebbe aiutare a diagnosticare la condizione prima e ad identificare le persone che hanno maggiori probabilità di beneficiare dei benefici del trattamento precoce.

Il dott. Fuster propone che ulteriori ricerche debbano ora “indagare se l’infiammazione precede lo sviluppo della placca e valutare come la quantificazione dell’infiammazione possa contribuire alla valutazione del rischio cardiovascolare”.

Lui e il suo team stanno già esaminando più dettagliatamente il processo di infiammazione delle arterie e come potrebbe contribuire alla formazione della placca. Sperano che ciò comporterà un miglioramento del trattamento anti-infiammatorio dell’aterosclerosi.

“Grazie alla tecnologia PET / MRI, l’infiammazione potrebbe essere visualizzata nelle prime fasi della malattia aterosclerotica, specialmente nelle regioni prive di placche aterosclerotiche.”

Dr. Leticia Fernández-Friera

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