Neurologia

Area del cervello regolante lo stress più grande nella depressione, bipolare

Il lato sinistro dell'ipotalamo è risultato essere più grande del 5% in un nuovo studio su persone con disturbi affettivi come depressione e bipolare.

Più di 16 milioni di adulti negli Stati Uniti hanno avuto almeno un episodio di depressione maggiore durante lo scorso anno.

In realtà, la depressione è uno dei problemi di salute mentale più diffusi negli Stati Uniti.

Almeno 9 milioni di persone in più di 18 anni vivono con disturbo bipolare, secondo l'Istituto Nazionale di Salute Mentale.

Le cause di fondo precise per entrambe queste condizioni rimangono sconosciute, ma i neuroscienziati stanno districando sempre più aspetti che possono influenzare le probabilità di sviluppo di questi disturbi da parte di una persona.

Le radici neurobiologiche della depressione

La risonanza magnetica funzionale e altre nuove tecniche di imaging hanno permesso ai ricercatori di localizzare diverse aree e reti cerebrali in gioco nei disturbi affettivi. Ad esempio, nel caso della depressione, gli studi hanno rilevato che la depressione resistente al trattamento è associata a un ridotto volume dell'ippocampo ea un'amigdala più piccola.

L'ippocampo è un'area della regione fortemente coinvolta nella formazione e apprendimento della memoria, mentre l'amigdala è una piccola struttura cerebrale coinvolta nell'elaborazione emotiva e nella risposta a ciò che viene percepito come pericolo o stress.

In realtà, l'intero sistema di risposta allo stress endocrino, o "asse HPA", è interrotto nelle persone che hanno depressione. L'asse tra l'ipotalamo, la ghiandola pituitaria e le ghiandole surrenali è iperattivo, che la ricerca precedente ha stabilito come una "caratteristica neurobiologica di base della depressione maggiore".

Normalmente, l'asse HPA aumenta i livelli dell'ormone dello stress cortisolo per garantire che il corpo sia meglio attrezzato per gestire una situazione percepita come pericolosa o minacciosa.

Dopo che la minaccia è passata, l'asse HPA è anche responsabile dell'abbassamento del cortisolo e della riduzione di altre risposte allo stress a livelli normali.

Tuttavia, nel caso di individui con depressione, queste strutture sono in "overdrive" anche in assenza di pericolo oggettivo. Una nuova ricerca mirava a chiarire il ruolo dell'ipotalamo in questa reazione a catena iperattiva.

Un team guidato da Stephanie Schindler, un ricercatore di dottorato che lavora nel Dipartimento di Psichiatria e Psicoterapia presso l'Ospedale universitario di Lipsia in Germania, ha studiato il volume dell'ipotalamo in disturbi affettivi come il disturbo bipolare e la depressione.

I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Acta Psychiatrica Scandinavica.

L'ipotalamo sinistro è aumentato del 5%

Schindler e il suo team hanno esaminato il cervello di 84 persone, di cui: 20 hanno avuto depressione ma non hanno assunto alcun farmaco per questo, 20 hanno avuto depressione ma hanno anche assunto farmaci, 21 hanno vissuto con bipolare e 23 erano controlli che non avevano un disturbo affettivo .

Hanno usato la risonanza magnetica per studiare il cervello dei partecipanti e la volumetria ad alta precisione per determinare la dimensione del loro ipotalamo.

Nel complesso, hanno visto che le persone con un disturbo affettivo avevano un aumento del 5% nel volume del lato sinistro del loro ipotalamo, in media.

"Abbiamo osservato che questa regione del cervello [l'ipotalamo] è aumentata nelle persone con depressione e in quelli con disturbo bipolare, due tipi di disturbi affettivi."

Stephanie Schindler

È importante sottolineare che, nel caso di persone con depressione, la dimensione dell'ipotalamo correlava direttamente con la gravità della condizione.

I farmaci non hanno influenzato la dimensione della regione del cervello. I ricercatori avvertono che al di là dei collegamenti che hanno trovato, non si può dedurre molto sulla causalità alla base dei risultati.

"Un'attività più elevata potrebbe portare a cambiamenti strutturali e quindi a un volume più grande dell'ipotalamo, normalmente la dimensione di una moneta da un centesimo", spiega il coautore dello studio Stefan Geyer.

Gli autori scrivono: "Supportato da prove emergenti che la risposta allo stress può essere correlata all'asimmetria strutturale e funzionale nel cervello, la nostra scoperta suggerisce un ruolo cruciale dell'ipotalamo nei disturbi dell'umore".

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