Alzheimer / Demenza

Alzheimer: i cambiamenti al cervello possono verificarsi 34 anni prima dei sintomi

Una nuova ricerca identifica i cambiamenti nella neurochimica e nell’anatomia del cervello che si verificano decenni prima che le persone sperimentino qualsiasi sintomo della malattia di Alzheimer.

Il fatto che più di 35 milioni di persone attualmente vivano con il morbo di Alzheimer ha portato alcuni esperti a riferirsi a questa condizione come a “un’epidemia globale”.

Secondo le stime, la prevalenza della malattia di Alzheimer raddoppierà quasi ogni 2 decenni.

Individuare precocemente il morbo di Alzheimer facilita la pianificazione di cure adeguate e l’inizio di interventi terapeutici il più presto possibile, il che può alleviare i sintomi.

I ricercatori ritengono che l’Alzheimer inizi molti anni prima dell’inizio dei sintomi. In effetti, la ricerca emergente ha suggerito che alcuni meccanismi cerebrali correlati al morbo di Alzheimer iniziano almeno 10 anni prima della diagnosi.

Tuttavia, non è ancora chiaro esattamente quando si verificano questi cambiamenti. In un nuovo studio, i ricercatori hanno cercato di individuare “punti di cambiamento” più precisi nell’evoluzione dei biomarcatori del morbo di Alzheimer.

Laurent Younes, Ph.D., professore e presidente del Dipartimento di Matematica Applicata e Statistica presso la Johns Hopkins University di Baltimora, MD, è l’autore principale del nuovo articolo, pubblicato sulla rivista Frontiers in Aging Neuroscience.

Studiare “punti di cambiamento” cerebrali nell’Alzheimer

Per scoprire quando si verificano i cambiamenti biochimici e anatomici, il Prof. Younes e il team hanno esaminato le cartelle cliniche di 290 persone che avevano almeno 40 anni. Gli scienziati hanno avuto accesso ai dati del progetto BIOCARD, che mira a scoprire i predittori del declino cognitivo.

La maggior parte dei partecipanti allo studio aveva almeno un parente di primo grado con l’Alzheimer, che aumentava considerevolmente il rischio di sviluppare questa condizione.

I ricercatori hanno avuto accesso ai campioni di fluido cerebrospinale dei partecipanti e alle scansioni cerebrali MRI, che gli scienziati hanno raccolto ogni 2 anni tra il 1995 e il 2013 come parte dello studio BIOCARD.

Durante lo stesso periodo, gli scienziati di BIOCARD hanno effettuato cinque test standard ogni anno. Questi hanno esaminato la memoria, l’apprendimento, la lettura e l’attenzione dei partecipanti.

All’inizio del nuovo studio, il team ha ritenuto che tutti i partecipanti fossero “cognitivamente normali”, ma alla fine del periodo di studio, 81 partecipanti avevano sviluppato la malattia di Alzheimer.

I livelli di Tau cambiano 34 anni prima dei sintomi

Nei partecipanti che hanno sviluppato l’Alzheimer, i ricercatori Johns Hopkins hanno trovato segni di deterioramento cognitivo 11-15 anni prima dell’inizio di qualsiasi sintomo.

Questi sottili segni erano visibili da lievi cambiamenti nei punteggi dei test cognitivi, ma i partecipanti non mostravano sintomi a quel punto.

Il prof. Younes e colleghi hanno anche trovato livelli elevati di proteina Tau – un biomarcatore del morbo di Alzheimer – in questi partecipanti. Infatti, hanno rilevato livelli più alti di questa proteina già 34 anni prima dell’insorgenza dei sintomi.

Inoltre, i livelli di una versione modificata della proteina tau chiamata “p-tau” sono aumentati 13 anni prima che compaiano sintomi visibili di deterioramento cognitivo.

Infine, il team ha anche utilizzato algoritmi informatici per tenere traccia dei cambiamenti cerebrali nei partecipanti nel tempo. Gli scienziati hanno assegnato numeri a diverse parti del cervello e hanno scoperto che la velocità con cui il lobo temporale mediale cambiava era leggermente diversa nei partecipanti al morbo di Alzheimer.

Il lobo temporale mediale ha un’associazione con la memoria e gli scienziati hanno notato i cambiamenti in questa regione cerebrale 3-9 anni prima che i partecipanti diventassero sintomatici.

Il coautore dello studio e il direttore di ingegneria biomedica Johns Hopkins Michael I. Miller, Ph.D., commentano i risultati. Dice: “Diverse misure biochimiche e anatomiche possono essere viste cambiando fino a un decennio o più prima dell’inizio dei sintomi clinici”.

“L’obiettivo”, aggiunge, “è trovare la giusta combinazione di marker che indichino un aumento del rischio di compromissione cognitiva e utilizzare tale strumento per guidare eventuali interventi che lo aiutino a evitarlo”.

Il prof. Younes avverte che i cambiamenti del cervello variano considerevolmente tra le persone, il campione dello studio era piccolo e non ci sono ancora terapie che sappiamo lavorare contro l’Alzheimer in una fase così precoce.

Tuttavia, i risultati possono portare a migliori test diagnostici, che potrebbero, a loro volta, informare le scelte di trattamento migliori.

“Il nostro studio suggerisce che potrebbe essere possibile utilizzare l’analisi del cervello e l’analisi del liquido spinale per valutare il rischio di malattia di Alzheimer almeno 10 anni o più prima che si verifichino i sintomi più comuni, come un lieve deterioramento cognitivo”.

Prof. Laurent Younes, Ph.D.

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